View Articles

Monday, July 21, 2014

0362: Causa Essendi versus Actus Essendi



Entry 0362: Causa Essendi versus Actus Essendi 




Aquinas statement “forma dat esse” is interpreted by John F.X. Knasas to mean that the form is the cause of the actus essendi.

Knasas finds support for his interpretation in the following text from Summa contra gentiles (book II, chapter 54):

"Ad ipsam etiam formam comparatur ipsum esse ut actus. Per hoc enim in compositis ex materia et forma dicitur forma esse principium essendi, quia est complementum substantiae, cuius actus est ipsum esse: sicut diaphanum est aeri principium lucendi quia facit eum proprium subiectum luminis."

That is to say,

“Even to the form itself, esse is compared as act. For in things composed of matter and form, the form is said to be the principle of being—principium essendi—, for this reason: that it is the complement of the substance, whose act is the ipsum esse. Thus, transparency is in relation to the air the principle of illumination, in that it makes the air the proper subject of light.”

Here is how Knasas reads this text: “Aquinas has esse in the actus essendi sense resulting from the principles of things. As I will point out, since judgment grasps esse not by itself but as the act of the thing, then any causes of the thing are in a sense causes of its esse. One of these causes is the form as it determines the matter, and so completes the substance that will then have esse as its act.”

See John F.X. Knasas, Being and Some Twentieth-Century Thomists, (New York: Fordham University Press, 2003), 183, footnote no. 15.

A question can be raised here: Are the constitutive principles of the thing the efficient cause of the actus essendi of the thing?

Knasas seems not to have taken into account the following remarks presented from Cornelio Fabro.

According to Fabro, the formulation “forma dat esse” is taken by Aquinas to be valid only in the predicamental order, and not in the transcendental order. In the transcendental order, Fabro explains, esse is the actus essendi which proceeds from God through participation.

Per San Tommaso invece, che ammette da una parte la creazione di tutte le cose dal nulla e dall’altra tiene salda la distinzione reale metafisica (e non fisica soltanto) di atto e potenza, la formula di forma dat esse se è valida nell’ordine sia essenziale come reale, lo è nell’ordine predicamentale soltanto. Non poteva esserlo in quello trascendentale. Vale a dire, la forma è il principio determinativo e quindi propriamente costitutivo dell’essenza reale perchè è atto della materia, ed è il principio realizzante (l’atto) nell’ordine reale, perchè tutte le attività del concreto fanno capo all’atto primo della sostanza ch’è la forma. Ma nell’ordine trascendentale la forma non è l’esse, ch’è l’actus essendi, il quale procede per partecipazione da Dio” (Cornelio Fabro, Partecipazione e Causalita, [Torino: Società Editrice Internazionale, 1960], 334-335).

Substantial and accidental changes are caused by secondary causes. But the esse of substantial forms is attributed to secondary causes not because secondary causes have the power for the causation of esse abosolutely, but because they act as instruments of the First Cause. The form receives esse. The form does not give esse.

Vi si distinguono tre gradi o piani di causalità: il divenire delle forme (accidentali e sostanziali), l’esse delle forme sostanziali, l’esse come tale. Mentre il primo è riconosciuto in proprio alle cause seconde, il secondo è alle medesime attribuito non per virtù propria ma in quanto operano per virtù e come strumento della Causa Prima” (Ibid., 339). … “La forma riceve e non dà l’esse” (Ibid., 344).

The form can be said to be the cause of esse (esse in the sense of actus essendi) only with the presupposition that the causality of God is intervening and guiding the action of the secondary causes.

La forma può dirsi nel suo ordine veramente causa dell’esse (come actus essendi), una volta beninteso che si presupponga la causalità prima di Dio e l’azione della causalità efficiente seconda” (Ibid., 345).